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Johnny Weissmuller, né Johann Peter Weissmüller, ou en hongrois János Péter Weissmüller le 2 juin 1904 à Freidorf en Autriche-Hongrie (aujourd’hui en Roumanie), mort le 20 janvier 1984 à Acapulco au Mexique, est un nageur olympique américain ayant remporté cinq médailles d’or aux Jeux olympiques et un acteur de cinéma célèbre pour avoir incarné le personnage de Tarzan à douze reprises durant les années 1930 et 1940. Il est le premier à passer sous la barre de la minute pour le 100 m nage libre en piscine olympique.

Biographie
Johann Peter Weissmüller naît en 1904 à Freidorf (en hongrois : Szabadfalu), village actuellement rattaché aux faubourgs de la ville de Timișoara en Roumanie. Il est le fils de Peter Weissmüller et Elisabeth Kersch, une famille allemande du Banat. La famille émigre aux États-Unis en janvier 1905, quand l’enfant a sept mois. À la chute de l’Autriche-Hongrie, la famille devient apatride.

Le père, Peter, est mineur à Windber, en Pennsylvanie. C’est là que naît Peter Jr., son plus jeune fils, le 3 septembre 1905 : le bébé est américain de naissance, alors que le reste de la famille (qui déménage à Chicago où le père est embauché dans une fabrique de bière) reste apatride.

À l’âge de neuf ans, Johnny Weissmüller contracte la poliomyélite. Son médecin lui suggère de pratiquer la natation pour aider à vaincre la maladie. Johnny guérit et continuera à exercer ce sport où il excelle. En 1924, son père signe l’autorisation pour établir un passeport au nom de son fils cadet, alors âgé de dix-neuf ans, afin qu’il puisse se rendre aux jeux olympiques de Paris, en France.

Carrière sportive

1280px-Arrivée_du_100_mètres_nage_libre_aux_JO_de_1924_(Weissmuller_ligne_4,_son_second_ligne_5)

Arrivée du 100 mètres nage libre aux JO de 1924 (Weissmuller ligne 4, son second ligne 5).
Afin de pouvoir participer aux Jeux olympiques, Johnny Weissmüller falsifie ses papiers d’identité : il se fait passer pour son frère cadet, Peter, américain de naissance, car un apatride n’aurait pu participer aux jeux. Après ses succès olympiques, la nationalité américaine lui sera reconnue et il reprend sa propre identité.

Il est le premier homme à passer au-dessous de la minute au 100 mètres nage libre, le 9 juillet 1922, avec un temps de 58 s 6. Aux Jeux olympiques de 1924 à Paris, il prive Duke Kahanamoku d’un troisième titre consécutif sur le 100 m nage libre. En trois jours, du 18 au 20 juillet, il s’octroie quatre médailles, l’or sur 100 mètres, 400 mètres et au relais 4 × 200 mètres, et même une médaille de bronze en water-polo. Il réussit à conserver son titre du 100 m nage libre, quatre ans plus tard. En deux Jeux olympiques, il obtient cinq médailles d’or et une en bronze.

Au total, il remporte cinquante-deux titres de champion des États-Unis et établit vingt-huit records du monde2. La longévité de certains de ses records témoigne de sa grandeur pour la postérité. Son record du monde établi en 1927 sur le 100 yards nage libre subsiste durant dix-sept ans, celui du 100 m nage libre, qu’il abaisse à 57 s 4, restera dix ans. Johnny Weissmuller n’a jamais perdu une seule course, en compétition, jusqu’à sa retraite sportive.

Une des particularités de Johnny Weissmuller est de nager le crawl avec la tête hors de l’eau, méthode utilisée dans le water polo.

Palmarès
Jeux olympiques
Médaille d’or, Jeux olympiques Médaille d’or au 100 m nage libre lors des Jeux olympiques d’été de 1924
Médaille d’or, Jeux olympiques Médaille d’or au 400 m nage libre lors des Jeux olympiques d’été de 1924
Médaille d’or, Jeux olympiques Médaille d’or au relais 4 × 200 m nage libre lors des Jeux olympiques d’été de 1924
Médaille d’or, Jeux olympiques Médaille d’or au 100 m nage libre lors des Jeux olympiques d’été de 1928
Médaille d’or, Jeux olympiques Médaille d’or au relais 4 × 200 m nage libre lors des Jeux olympiques d’été de 1928
Médaille de bronze, Jeux olympiques Médaille de bronze de water-polo lors des Jeux olympiques d’été de 1924

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Carrière cinématographique

En 1929, Johnny Weissmuller signe un contrat avec une société de marque de sous-vêtements masculins, la BVD (Bradley, Voorhees & Day) qui l’emploie comme mannequin et représentant. Johnny voyage dans le pays entier et se produit dans des spectacles de natation, distribuant des publicités pour une marque de maillot de bains, signant des autographes et participant à des programmes de radio. La même année, il fait sa première apparition dans le film Glorifying the American Girl : il y apparaît en Adonis, ne portant qu’une feuille de vigne en guise de vêtement.

En 1932, il est choisi pour incarner Tarzan, le célèbre héros créé par Edgar Rice Burroughs. Sixième Tarzan et le premier parlant à l’écran, « Son impressionnante musculature et ses talents de nageur (de nombreuses séquences sous-marines illustrent certains Tarzan) l’ont rendu très populaire, les cinq premiers films produit par la MGM, comptant parmi les plus réussis du genre. Pour la suite, c’est sous contrat avec la RKO qu’il continue à être le « seigneur de la jungle ». » Il tient le rôle dans douze films et demeure, pour en avoir créé tous les stéréotypes (cri – ce dernier sera toujours utilisé ou imité dans les adaptations ultérieures – langage), le Tarzan le plus célèbre de l’histoire du cinéma.

En 1948, Johnny Weissmuller n’a plus l’âge ni le physique du personnage (il a alors 44 ans et sa prise de poids est importante) ; Lex Barker de quinze ans son cadet lui succède. Weissmuller tente alors de poursuivre sa carrière, sans toutefois parvenir à changer de registre, devenant le héros d’une autre saga cinématographique, Jungle Jim. Sur une période de six ans et dans seize films (auquel s’ajoute une série télévisée), il est le personnage, jusqu’à ce que (là encore), arrivé à la « limite d’âge physique », il ne puisse plus incarner l’aventurier.
Johnny Weissmuler a cinquante et un ans, lorsque sa carrière cinématographique s’achève (il ne fera plus que deux brèves apparitions au cinéma durant les années 1970).

L’après Tarzan
Malgré deux millions de dollars de gains estimés pour ses films, Johnny Weissmuller accumule dettes et procès à cause de ses cinq mariages, et se retrouve vite ruiné par les nombreuses pensions alimentaires de ses ex-épouses. Devenu représentant pour une marque de piscine6 et sa santé s’étant fortement dégradée au fil des années, il finira interné dans un asile psychiatrique, où, paraît-il, il faisait retentir le cri de Tarzan. Johnny Weissmüller est mort d’un œdème pulmonaire, à l’âge de 79 ans5.

Vie privée
Weissmüller s’est marié cinq fois : avec la chanteuse Bobbe Arnst (de 1931 à 1933), l’actrice Lupe Vélez (de 1933 à 1938), Beryl Scott (de 1939 à 1948), Allene Gates (de 1948 à 1962) et Maria Baumann (de 1963 à sa mort en 1984).

Avec sa troisième femme, Beryl, il a trois enfants : Johnny Weissmuller, Jr. (1940-2006), Wendy Anne Weissmuller (1942), et Heidi Elizabeth Weissmuller (1944-1962).

Le « cri de Tarzan » : légendes et réalités
Il semble que ce cri caractéristique lancé par Johnny Weissmüller dans Tarzan, provienne en réalité de l’enregistrement audio d’un yodel autrichien, monté à l’envers et en accéléré.

Selon David Wallechinsky dans son livre Complete Book of the Olympics, la fameuse légende du « cri de Tarzan » (qui raconte que le cri aurait été lancé en 1934 lors du tournage d’une scène du film Tarzan et sa compagne, dans laquelle l’acteur, huilé pour mieux briller à la caméra, s’élançait accroché à sa liane et qu’alors Maureen O’Sullivan qui l’enlaçait, aurait glissé et se serait malencontreusement retenue à la seule partie de l’anatomie de son partenaire qui n’avait pas été huilée), est inventée de toutes pièces et n’est qu’une blague de l’équipe de tournage.

En revanche, Wallechinsky assure qu’en 1958, Weissmüller, participant à un tournoi de golf à Cuba, fut pris avec ses compagnons en otage par des combattants castristes : plein de sang froid, il parvint à radoucir leurs ravisseurs en lançant le « cri de Tarzan ». Les combattants, parfaits connaisseurs de la culture américaine, lui lancèrent alors : Tarzan ! Welcome to Cuba ! (Tarzan ! Bienvenue à Cuba !). Non seulement Weissmüller et ses compagnons ne furent pas kidnappés, mais ils furent escortés par les castristes.

( Maitre Renard/Gilbert Tharel avec le précieux concours de Wikipedia)

16 thoughts on “Tarzan (Johnny Weissmuller) est né en Roumanie!

  1. Que de souvenirs remontent à la surface avec ces premiers Tarzan. Mais sa vie est tout aussi intéressante bien qu’assez connue pour l’essentielle: la natation. Par contre je ne connaissais pas l’histoire de sa nationalité…alors merci cher maître de cette « plongée » dans cette vie passionnante et terrible à la fois, digne des plus grandes stars hollywoodienne de l’époque.

    Aimé par 3 people

  2. Bonsoir Maître Renard.

    Excellente biographie.

    Il y a peut-être une dizaine d’année, j’en avais rédigé une également pour un site qui aujourd’hui n’existe plus.

    De mémoire, Johnny Weissmüller aurait fini ses jours dans un hôpital psychiatrique où il poussait régulièrement son fameux cri de Tarzan.

    Par ailleurs, en plus de ses épouses, il a eu de nombreux compagnons…

    Aimé par 1 personne

  3. C’est un fait que pour beaucoup, Johnny Weissmülleer était américain. Puis, beaucoup ont su qu’il était né en Autriche-Hongrie. S’il est vrai qu’il né en Roumanie, on ne peut pas l’affirmer historiquement puisque à l’époque de sa naissance en 1904, la Roumanie n’avait aucune existence légale et seul existait l’empire austro-hongrois. Donc, cette origine est une demi vérité.

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